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小惑星の姿

小惑星とは?
小惑星とは、惑星のように太陽の周りをまわる小天体のことです。大きさは最初に発見されたケレスで直径が900kmほどあります。そのほとんどは火星軌道と木星軌道の間にある「小惑星帯」とよばれているところで太陽の周りを回っています。小惑星は太陽系を作りだした物質の残骸でもあるので、太陽系の起源についての情報を含んでいると考えられています。2009年12月現在、確定番号のついた小惑星の数は、22万を超えています。
※ケレスは2006年以降新しい定義により「準惑星」とも分類されています。
確定番号のついた小惑星
データ出典:小惑星センター(MPC)
小惑星の姿
小惑星のなかには自分の重力で球形になったものもありますが、ほとんどは不規則な形をしています。これは、小惑星同士の衝突により破壊されたり、逆に複数の小惑星同士が合体してひとつの小惑星になったりするためです。近年では探査機が近くまで接近して詳しい調査がされるようになり、いろいろな形の小惑星が撮影されています。
出典:NASA/JAXA
小惑星の種類(スペクトル型・軌道)
小惑星は、スペクトルの特徴からCタイプ・Sタイプ・Xタイプなどにわけることができます。Cタイプは炭素系の物質、Sタイプはケイ酸塩鉱物に金属を含んだ物質、Xタイプは鉄やニッケルなどの金属でできた小惑星で、惑星の形成途中に破壊され、惑星核の部分が露出したものです。また、小惑星は軌道でもわけることができます。小惑星の多くは小惑星帯を回っていますが、なかにはこの小惑星帯からはずれた軌道を持つ特異小惑星や、地球軌道にやってくる地球近傍小惑星があります。ほかにも、海王星軌道より外側を回る小惑星がたくさん発見されています。
可視光域での小惑星のスペクトルタイプの比較図
地球近傍小惑星
地球の軌道に接近する小惑星のことを地球近傍小惑星と呼んでいます。軌道の形により大きく3つ(アポロ型、アモール型、アテン型)にわけることができますが、なかにはその軌道が地球の公転軌道と交差するものがあります。そこで、1990年代になってから世界各国で地球近傍小惑星の早期発見・監視のための観測が精力的に進められるようになりました。
出典:NASA(加筆修正)
はやぶさと今後の小惑星探査
地球近傍小惑星イトカワを調査する探査機「はやぶさ」は、宇宙航空研究開発機構(JAXA)により、2003年に打ち上げられました。2005年にはイトカワに到達し、至近距離から表面のようすなどをくわしく観測しました。さらに、人類初となる小惑星への着陸と離陸にも成功し、地球へ持ち帰るための表面物質の採取も試みました。「はやぶさ」がもたらした数々の成果は今後の小惑星探査にとってきわめて有用なものであり、現在「はやぶさ 2」、「マルコ・ポーロ」などの小惑星探査計画が検討されています。
/MEF/JAXA・ISAS
恐竜を滅ぼした小惑星衝突
太陽系の惑星は、小惑星衝突を繰り返し惑星に成長しました。現在地球で確認されているクレーターは約100か所あります。そのなかのひとつに、メキシコ・ユカタン半島の沖の海底を中心とした、直径200kmのクレーターがあります。これは、約6500万年前に直径10kmの小惑星が衝突した跡です。この衝突で引き起こされた地球規模の環境変動により、恐竜などの多くの生命が絶滅したと考えられています。
イラスト:西山広太
近年の小惑星衝突
最近の小惑星衝突のニュースを見てみましょう。1908年6月30日に、小天体が地球の大気圏に突入し、中央シベリアのツグースカの上空で爆発しました。これにより、半径30kmの森林が炎上し、東京都と同程度の面積の森林がなぎ倒されました。1994年7月には、いくつにも分裂したシューメーカー・レビー第9彗星が、あいついで木星に衝突しました。このため、木星の縞模様の中にいくつもの黒い衝突痕ができ、それはしばらくの間残りました。
シューメーカー・レビー第9彗星の木星衝突
出典:NASA
もし今小惑星が衝突したら
大気圏突入前の小惑星の大きさが10m以下の場合は、小惑星は大気中で分裂・四散してしまいます。しかし、それ以上の大きさがあると地上に到達し、その直径の10~20倍の大きさのクレーターができます。もし1km程度の小惑星衝突が起こると、吹き飛ばされた土砂などが数100km飛び散り、周囲に壊滅的な被害をもたらします。そして粉砕された塵は地球全体を覆い、粉塵被害や太陽光を遮断することによる寒冷化を起こします。
出典:NASA

潜在的に地球に衝突する可能性のある小惑星リスト(最接近距離順)

番号 小惑星名 最接近日 最接近距離(万Km)
1 Apophis 2029 Apr.13  3.96
2 2002 QW47 2174 Jul.18 22.02
3 2007 YV56 2101 Jan.2 24.72
4 2001 WN5 2028 Jun.26 24.88
5 1998 OX4 2148 Jan.22 29.62

2015年10月1日現在
出典:MPC HP

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